Stephen Hawking slutar aldrig att förvåna oss. För ett tag sedan så avslöjade han hans senaste påhitt, nämligen att skicka en liten rymdsond till vårt närmsta stjärnsystem Alpha Centauri som ligger 4,37 ljusår bort. Med sig på tåget har han även fått ett antal miljardärer som finansiellt och tekniskt stöd, t ex ryska entreprenören Yuri Milner och Facebooks grundare Mark Zuckerberg.

New shot of Proxima Centauri, our nearest neighbour

Alpha Centauri är en trippelstjärna som består av Alpha Centauri A, Alpha Centauri B och Proxima Centauri. De första två kretsar endast 23 AU från varandra i ett binärt system och dessa två stjärnor är relativt lika Solens storlek. Runt detta binära system kretsar sedan Proxima Centauri, en röd dvärg. Den förstnämnda stjärnan, Alpha Centauri A, har spektralklass G2 precis som Solen. Den stjärnan är intressant enligt många då det öppnar upp dörrar för exoplaneter som kan likna Jorden och i sin tur kan hysa liv. Man har hittat en exoplanet i trippelstjärnsystemet och denna runt Alpha Centauri B, men tyvärr kretsar den för nära sin stjärna för att vara astrobiologiskt intressant, dock finns det finns fortfarande hopp om att hitta andra exoplaneter runt systemet. Ett av målen med denna lilla rymdsond kommer därför självklart vara att söka efter liv. Tänk om vi faktiskt skulle hitta liv i vårt närmsta stjärnsystem, vilken grej.

Sun-Alpha-Centauri

Hur ska man skicka denna rymdsond till stjärnsystemet då? Till Alpha Centauri är det 4,37 ljusår, dvs 40 biljoner km. Den raket som nått högst hastighet hittills är Atlas V, den raket som skickade iväg New Horizons till Pluto. New Horizons kom fram efter nästan tio år och det med rekordfart. Skulle denna snabba rymdsond nu fortsätta till Alpha Centauri hade färden tagit 78 000 år, väldigt lång tid med andra ord. Hawking vill självklart att det ska gå snabbare än det. Hans koncept är att man genom en laser på Jorden ska driva fram en liten rymdsond inte större än ett datachip. För att detta ska fungera skulle man på sonden sätta ett solsegel, en framtida teknik som det grubblas mycket på just nu om hur det ska fungera. Idén bakom solsegel är att man kan komma upp i hastigheter upp till en femtedel av ljusets genom att segla på solvinden istället för med bränsle.

1mmxjymje6djpgee6rguq8bt1g7jn8oo-large

Det ska bli väldigt spännande att följa detta projekt. Dock kommer det ta minst 30 år innan sonden kommer komma iväg då det tar tid att utveckla denna teknik, men lika spännande är det för det. I och med detta så kommer förhoppningsvis fler aktörer testa sig på solsegel, framtidens sätt att ta sig fram i rymden. Händer väldigt mycket inom just rymdfart för tillfället, kommer bli en häftig framtid!